Edición No 30

Café de Colombia desarrolla energías alternativas para una cadena de valor sostenible

Julio de 2015

DETRÁS DEL CAFÉ DE COLOMBIA

Café de Colombia desarrolla energías alternativas para una cadena de valor sostenible
Cenicafé, el brazo de investigación científica y desarrollo tecnológico de Café de Colombia, ya genera electricidad a partir de la madera del cafeto, medida que se alinea con la importancia de la sostenibilidad en el mercado actual.

El Centro Nacional de Investigaciones de Café (Cenicafé), brazo de investigación científica y desarrollo tecnológico de Café de Colombia, avanza en la generación de electricidad a gran escala a partir de la madera del cafeto, lo que lo coloca a la vanguardia en materia de energías alternativas, renovables y sostenibles.

Este desarrollo además contribuye a elevar no sólo el prestigio y la reputación de Café de Colombia en materia ambiental, sino de todas sus marcas asociadas.

El proyecto, en el marco de la iniciativa estadounidense Energy and Climate Partnership of the Americas (ECPA), es desarrollado por el equipo de la disciplina de Ingeniería Agrícola de Cenicafé, a cargo del investigador Carlos Oliveros.

Es la primera vez que se emplea la madera del cafeto para generar electricidad, no sólo en Colombia, sino en el mundo, de ahí la importancia de este desarrollo. En promedio por cada 1,25 kg de pequeños trozos de madera de cafeto es posible generar un kilovatio eléctrico (kWe).

La principal innovación por parte de Cenicafé consistió en adaptar una tecnología ya existente, un gasificador de patente abierta, al uso de madera del café, algo que no se había llevado a la práctica hasta ahora, pues en Colombia sólo se había trabajado el tema a nivel académico e investigativo.

La correcta operación del equipo requiere trocitos o chips de madera de café de entre 10 y 40 mm de largo. Con una chipeadora de cuchillas ensamblada en Colombia se obtuvo un rendimiento de 57% de chips a partir de tallos de café, que deben cortarse a 80 cm de largo. Los chips deben tener una humedad de entre 10% y 15%.

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La madera del café es un material lignocelulósico que en el proceso de gasificación se convierte en gas combustible, que contiene un 20% de monóxido de carbono (CO), un 20% de hidrógeno y de 3% a 4% de metano. “Esos gases se emplean para mover un motor de combustión interna y este a su vez mueve un generador eléctrico”, explica Oliveros.

En países cafeteros como Colombia, la madera de café como desecho abunda, producto ya sea de zocas o renovaciones, pues cada año se renuevan entre 80 mil y 90 mil hectáreas y cada hectárea en promedio arroja unas 17 toneladas de madera seca, lo que serviría para producir 697,7 giga vatios eléctricos (GWe) al año.

“La madera que uno ve en un árbol resulta de la actividad fotosintética de la planta, que fija el CO2 del ambiente. La gasificación de biomasa tiene la ventaja adicional de que no todo el CO2 capturado se devuelve a la atmósfera, sino que parte importante de éste (hasta 50%) se convierte en monóxido de carbono (CO), que es combustible que se puede utilizar para mover un motor, generar electricidad o producir calor”, abunda Oliveros.

Esta tecnología de bajo costo puede emplearse a diferentes escalas, por lo que su potencial de uso es muy amplio. Con esta tecnología es posible descentralizar la generación de energía eléctrica, favoreciendo en forma sostenible a comunidades que no están conectadas a la red nacional de energía o carecen de un buen servicio, reemplazando combustibles fósiles que producen gases con efecto invernadero.


Cómo se originó el proyecto

El proyecto inició con la capacitación de Oliveros en el Agricultural Research Service de Estados Unidos en 2014. Luego el Departamento de Agricultura de Estados Unidos facilitó un equipo diseñado para generar electricidad a partir de biomasa, fabricado por la empresa estadounidense All Power Labs.

 

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El equipo convierte trozos de madera en gas combustible con bajo contenido de alquitranes que se utiliza para accionar un motor de combustión interna y por medio de un generador producir hasta 20 kWe.

La iniciativa ECPA busca remplazar combustibles fósiles, que producen efecto invernadero, por biomasa gasificada, alternativa energética muy sostenible ambientalmente.

De esta forma, el brazo de investigación y desarrollo de Café de Colombia sigue marcando la pauta en materia ambiental, en beneficio de los caficultores colombianos, las marcas del programa 100% y de un mejor planeta en general.



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